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近江八幡 ~ 湖東の初夏を往く ~
2014-06-21 Sat 13:21
風薫る5月となりました。
ふりそそぐ陽ざしが日に日に強まり、野山の緑が色濃く映える青葉の季節です。
旅にふさわしいこの爽やかな季節に滋賀県の近江八幡(おうみはちまん)市を訪ねました。
近江八幡は琵琶湖の東に位置する安土桃山時代から続く商業の町です。

近江八幡市街

この近江八幡の町は、次の二人の人物を抜きにしては語れません。

豊臣秀次(1568-1595) と 、ウィリアム・メレル・ヴォーリズ(1880-1964)です。

豊臣秀次は、戦国の争乱を鎮め、天下統一を成し遂げた豊臣秀吉の甥。跡継ぎのなかった秀吉の譲りを受けて関白に就任し豊臣政権の後継者の地位に登りますが、秀吉に実子のお拾(おひろい、後の豊臣秀頼)が誕生したことからその運命は暗転し、文禄4年に秀吉への謀叛の罪を問われて高野山で自害に追い込まれます。
(※この秀次自害の真相について、最近新たな学説が提起されました)

その彼が関白任官前の1585年(天正13年)に八幡山城主として、この地に城下町を開いたことが近江八幡の町の起こりとなります。さらに秀次は琵琶湖を往来する船舶の水運の路として、湖と城下町とをつなぐ人工の掘割を開削しました。これが現在も残る八幡堀(はちまんぼり)です。この掘割のおかげで近江八幡は長く琵琶湖畔の要港として栄え、今に続く商業都市としての基盤が築かれました。秀次については小牧・長久手の戦いでの敗北や、”殺生関白”と噂された乱行が後世に伝えられたこと、そして何より位人臣を極めながら、叔父秀吉の猜疑によって悲劇の最期を迎えた事実が、その人物評価を押し下げてしまっているようです。しかしここ近江八幡では町の開祖として住民の尊敬を集め、今なおその治績が語り継がれる存在となっています。

八幡堀
(八幡堀の風景)

そして近江八幡を知る上で欠かせないもう一人の人物、ウィリアム・メレル・ヴォーリズは、
アメリカ合衆国はカンザス州レブンワースの敬虔なクリスチャン一家に生まれました。
コロラド大学哲学科を卒業後、1905年(明治38年)に滋賀県立商業学校の英語科教師として来日し、初めてこの近江八幡の地を踏んだのは24歳のことです。もともと建築家として世に出ることを願っていたヴォーリズでしたが、彼が22歳の時、中国大陸での布教活動中に夫を失い、自らも暴徒のために瀕死の重傷を負った伝道家のハワード・テイラー夫人の講演に感銘を受け、キリスト教を海外に広める伝道活動に生涯を捧げる決心をしたことが、彼とこの土地を結びつけるきっかけとなりました。

近江八幡(当時の蒲生郡八幡町)に居を構えたヴォーリズは神学を修めたプロの宣教師ではなく、実社会の中で生きる一信徒の立場からキリスト教の伝道活動に取り組んで行きました。彼は「様々な職業を通じて、人間生活の基準となるような、キリスト的生活を徹底的に実践する」ことを理想とし、伝道生活のかたわら建築をはじめとする実業の分野にも精力的な活動を続けます。教会や住宅、学校、ホテルなど、近江八幡を中心に戦前だけでも1500件以上の設計を手がけた他、建築建材やハモンドオルガン、塗り薬のメンソレータム(現:近江兄弟社「メンターム」)などの輸入販売も行って成功をおさめます。その事業で得られた収益は彼の伝道活動を支える重要な資金源となったばかりでなく、地元近江八幡の医療・教育・文化の興隆のために費やされました。これらの社会事業の成果は、ヴォーリズ記念病院や近江兄弟社学園、近江八幡市立図書館などの形となって現在に受け継がれています。

近江八幡の発展に尽くし、この町とともに生きたヴォーリズは近江八幡市の名誉市民第1号に選ばれ、昭和39年(1964年)83歳の生涯を閉じました。そして今年2014年はヴォーリズが亡くなってちょうど50年目にあたり、あらためて彼の業績が見直される記念の年を迎えています。

旧八幡郵便局
(ヴォーリズ建築の一つ、旧八幡郵便局)



古い商家の続く近世日本の町並みの中に19世紀の西洋を思わせる洋風建築の数々が、ごく自然に調和をなして立ち並んでいます。豊かな自然に恵まれた湖東平野の一角に、二人の先人によって築かれ、形づくられてきた近江八幡の町はあります。今回からはこの町の初夏を歩き、そして目にした風景の数々をご紹介していきたいと思います。


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